Rastrear y proyectar el aumento del nivel del mar

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Los datos satelitales de 30 años de observaciones están ayudando a los investigadores a separar los impulsores naturales y causados por el hombre del aumento del nivel del mar. Créditos: NASA

Las observaciones desde el espacio muestran que la tasa de aumento del nivel del mar está aumentando. Saber dónde y cuánto aumento está ocurriendo puede ayudar a los planificadores costeros a prepararse para futuros peligros.

El nivel promedio global del mar aumentó en 0.11 pulgadas (0.27 centímetros) de 2021 a 2022, según un análisis de datos satelitales de la NASA. Eso es el equivalente a agregar agua de un millón de piscinas olímpicas al océano todos los días durante un año, y es parte de una tendencia de varias décadas de aumento del nivel del mar.

Desde que los satélites comenzaron a observar la altura de la superficie del mar en 1993 con la misión estadounidense y francesa TOPEX / Poseidón, el nivel promedio global del mar ha aumentado en 3.6 pulgadas (9.1 centímetros), según el equipo científico de Cambio del Nivel del Mar de la NASA. La tasa anual de aumento, o qué tan rápido está ocurriendo el aumento del nivel del mar, que los investigadores esperan ver también ha aumentado de 0.08 pulgadas (0.20 centímetros) por año en 1993 a 0.17 pulgadas (0.44 centímetros) por año en 2022. Según las mediciones satelitales a largo plazo, la tasa proyectada de aumento del nivel del mar alcanzará 0.26 pulgadas (0.66 centímetros) por año para 2050.

«Tenemos esta visión clara del reciente aumento del nivel del mar, y podemos proyectar mejor cuánto y qué tan rápido continuarán aumentando los océanos, porque la NASA y el Centro Nacional de Estudios Espaciales (CNES) han reunido décadas de observaciones oceánicas. Al combinar esos datos con mediciones del resto de la flota de la NASA, también podemos entender por qué el océano está subiendo», dijo Karen St. Germain, directora de la División de Ciencias de la Tierra de la NASA en Washington. «Estas observaciones climáticas fundamentales ayudan a dar forma a los servicios operativos de muchas otras agencias federales e internacionales que están trabajando con las comunidades costeras para mitigar y responder al aumento de las aguas».

A pesar de las influencias naturales como La Niña, los niveles del mar continúan aumentando debido al cambio climático causado por el hombre impulsado por las cantidades excesivas de gases de efecto invernadero como el dióxido de carbono que la sociedad bombea a la atmósfera. El cambio climático está derritiendo las capas de hielo y los glaciares de la Tierra, agregando más agua dulce al océano, mientras que el calentamiento causa la expansión del agua de mar. Ambos efectos contribuyen al aumento del nivel del mar, anulando muchos efectos naturales sobre la altura de la superficie del mar.

«El seguimiento de los gases de efecto invernadero que agregamos a la atmósfera nos dice cuánto estamos presionando el clima, pero los niveles del mar nos muestran cuánto está respondiendo», dijo Josh Willis, oceanógrafo del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California. «Estas mediciones son un criterio crítico para cuánto los humanos están remodelando el clima«.

Las innovaciones científicas y técnicas de la NASA y otras agencias espaciales han dado a los investigadores una mejor comprensión del estado actual del océano a escala global. Específicamente, los altímetros de radar han ayudado a producir mediciones cada vez más precisas del nivel del mar en todo el mundo. Para calcular la altura del nivel del mar, rebotan señales de microondas de la superficie del océano y registran el tiempo que tarda la señal en viajar desde un satélite a la Tierra y viceversa, así como la fuerza de la señal de retorno.

Cuando los datos de altimetría de todas las cuencas oceánicas se combinan con más de un siglo de observaciones de fuentes costeras basadas en la superficie, juntos amplían dramáticamente y mejoran nuestra comprensión de cómo la altura de la superficie del mar está cambiando a escala global. Y cuando esas mediciones del nivel del mar se combinan con otros conjuntos de datos de la NASA sobre la masa de hielo, el movimiento de la tierra y otros cambios en la Tierra, los científicos pueden descifrar por qué y cómo están subiendo los mares.


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