La visión clara del Hubble del cúmulo globular Messier 55

La imagen terrestre más pequeña (abajo a la izquierda) tomada por el Digital Sky Survey ilustra el área de Messier 55 que Hubble observó. Créditos: NASA, ESA, A. Sarajedini (Florida Atlantic University), M. Libralato (STScI, ESA, JWST) y Digital Sky Survey; Procesamiento de imágenes: Gladys Kober

Incluso el gran observador Charles Messier tuvo problemas para ver este cúmulo globular al construir su Catálogo de Nebulosas y Cúmulos Estelares. Fue descubierto originalmente en 1752 por un astrónomo francés en lo que hoy es Sudáfrica, pero Messier tardó hasta 1778 en catalogarlo.

Esto se debe a que, si bien Messier 55 es grande y razonablemente brillante, carece de un núcleo denso y muchas de sus estrellas son bastante débiles, lo que dificulta su observación en condiciones no óptimas.

Para los observadores del norte, M55 se encuentra bajo en el cielo, por lo que la vista se ve obstaculizada por una capa más gruesa de atmósfera, así como por el vapor de agua y la contaminación lumínica. Esto dificultó la vista de Messier desde su observatorio de París. Cuando lo catalogó, Messier señaló que «su luz es uniforme y no parece contener ninguna estrella».

Aunque esta imagen muestra solo una parte de M55, el cúmulo en su conjunto parece esférico porque la intensa atracción gravitacional de las estrellas las une. La visión clara del Hubble sobre la atmósfera de la Tierra resuelve estrellas individuales en este cúmulo. Los telescopios terrestres también pueden resolver estrellas individuales en M55, pero hay menos estrellas visibles.

Incluso en cielos con baja contaminación lumínica, vistos a través de binoculares, el cúmulo solo aparecerá como un parche nebuloso redondo. Los telescopios pequeños pueden comenzar a resolver estrellas individuales en M55, mientras que los telescopios de mayor apertura seleccionarán fácilmente estrellas de baja magnitud. El cúmulo estelar se encuentra en la parte sur de la constelación de Sagitario y es más fácil de detectar en agosto.

El cúmulo globular está a unos 20.000 años luz de distancia y tiene un diámetro de unos 100 años luz. Contiene un estimado de 100.000 estrellas con 55 estrellas variables cuyo brillo cambia.

Esta carta estelar para M55 representa la vista desde latitudes medias del norte para el mes y la hora dados. Créditos: Imagen cortesía de Stellarium


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