Investigaciones en la estación espacial: Sistema nervioso, fuego y espumas

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La astronauta de la ESA (Agencia Espacial Europea) Samantha Cristoforetti procesa muestras de microbios recogidas para Veggie Monitoring. Crédito de la imagen: NASA

Los miembros de la tripulación a bordo de la Estación Espacial Internacional llevaron a cabo investigaciones científicas que incluyeron examinar la adaptación de los movimientos de las manos en el espacio, el estudio de las propiedades de las espumas y emulsiones, y el análisis de cómo la temperatura del combustible afecta la inflamabilidad.

Aquí hay detalles sobre algunas de las investigaciones con microgravedad que se están llevando a cabo actualmente en el laboratorio en órbita:

Asegurando que el alcance no exceda el agarre

GRASP, una investigación de la Agencia Espacial Europea (ESA), examina cómo el sistema nervioso central integra información de diferentes sentidos como la vista y la audición para coordinar los movimientos de las manos. Los investigadores buscan específicamente comprender mejor cómo y si la gravedad hace de marco de referencia para controlar el alcance y agarre de un objeto. La ausencia de un arriba y abajo en el espacio requiere que el cerebro se adapte, y esta investigación podría proporcionar información sobre cómo se produce esa adaptación. Los resultados podrían ayudar a los miembros de la tripulación a adaptarse mejor a las condiciones en la estación espacial y en las caminatas espaciales. La investigación también podría contribuir al tratamiento de la pérdida de la función vestibular o de equilibrio en la Tierra. Los miembros de la tripulación realizaron sesiones de protocolo GRASP en configuraciones sentados, boca arriba y libres durante la semana.

Espumas y emulsiones estabilizantes

Las espumas (dispersiones de burbujas en un líquido) y las emulsiones (dispersiones de gotas en un líquido) se encuentran en muchos alimentos y productos de consumo y de cuidado personal y son utilizados por una variedad de industrias. La investigación Foams and Emulsions examina sus propiedades y rendimiento, incluido el uso de partículas de diversas formas y grados de rugosidad de la superficie para estabilizarlas. Los factores relacionados con la gravedad, como la flotabilidad de las partículas, complican esa investigación en la Tierra, y la microgravedad permite examinar mejor las microestructuras de las espumas y emulsiones. Las partículas estabilizadoras se pueden fabricar a partir de materiales ecológicos, y esta investigación podría proporcionar información sobre el uso más eficaz de dichas partículas. Además, los datos sobre las estructuras de embalaje de espumas y emulsiones podrían guiar los diseños de ingeniería que utilizan la menor cantidad de material posible. Durante la semana, los miembros de la tripulación instalaron hardware, prepararon muestras para su inserción en el microscopio KERMIT e intercambiaron muestras para la tercera ejecución del experimento.

Modelando el comportamiento del fuego

SOFIE-GEL, una investigación patrocinada por el Laboratorio Nacional de la Estación Espacial Internacional, estudia la quema en microgravedad, específicamente cómo la temperatura del combustible afecta la inflamabilidad del material. Los resultados podrían mejorar la comprensión del comportamiento del crecimiento temprano del fuego y ayudar a los investigadores a determinar técnicas óptimas de supresión de incendios. La extinción efectiva de incendios es fundamental para garantizar la seguridad de la tripulación en las instalaciones en futuras misiones espaciales. La microgravedad elimina los aspectos complicados de la flotabilidad y el estudio de las llamas en el espacio podría ayudar a perfeccionar los modelos informáticos de combustión para aplicaciones en el espacio y en la Tierra. SOFIE-GEL forma parte de una extensa investigación sobre el comportamiento y control del fuego en el espacio.  Durante la semana, los miembros de la tripulación comenzaron a preparar el inserto del hardware Encendido y Extinción de Combustibles Sólidos (SoFIE, por sus siglas en inglés) para el Estante Integrado de Combustión (CIR, por sus siglas en inglés) para las próximas operaciones de investigación.

Paco Gil
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Homo Sapiens interesado por la Ciencia y la Tecnología

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