Hubble examina la fascinante galaxia de Eridanus

Eridanus

NGC 685 ocupa el centro del escenario en medio de estrellas tenuemente centelleantes sobre un fondo negro como la tinta. Esta galaxia es claramente una galaxia espiral barrada con su brillante barra central y sus brazos irregulares y curvos. Está a unos 58 millones de años luz de distancia en la constelación de Eridanus. NGC 685 se encuentra al sur del ecuador celeste y es visible desde el hemisferio sur en ciertas épocas del año.

El astrónomo británico John Herschel descubrió NGC 685 en 1834, y los primeros observadores notaron su aparente redondez. Toda la galaxia tiene unos 60.000 años luz de diámetro, un poco más de la mitad del tamaño de nuestra Vía Láctea. Los parches de azul brillante a lo largo de los brazos de la galaxia son cúmulos estelares, grupos de estrellas que se mantienen unidas por su atracción gravitacional mutua. 

Las volutas de color rojo oscuro cerca de la barra central representan el gas y el polvo interestelares, la materia a partir de la cual se forman las estrellas. Alrededor de dos tercios de todas las galaxias espirales tienen una barra central como NGC 685. Su intenso resplandor proviene de muchas estrellas concentradas en un área relativamente pequeña.

El Telescopio Espacial Hubble de la NASA tomó esta imagen como parte de un esfuerzo científico para estudiar la formación y evolución de los cúmulos estelares. 

Las capacidades ultravioleta del Hubble son muy adecuadas para esta tarea, ya que las estrellas jóvenes brillan intensamente en longitudes de onda ultravioleta. Una galaxia de tamaño medio como NGC 685 puede tener alrededor de 100 millones de estrellas, lo que está en el extremo inferior.

Paco Gil
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