Hubble ve un enjambre de rocas escapando del asteroide Dimorphos

Hubble sees boulders escaping from asteroid Dimorphos annotated pillars
Imagen del asteroide Dimorphos, con flechas de brújula, barra de escala y tecla de color como referencia. Crédito: NASA, ESA, D. Jewitt (UCLA)

Los astrónomos que utilizan la extraordinaria sensibilidad del Hubble han descubierto un enjambre de rocas que posiblemente fueron sacudidas del asteroide cuando la NASA estrelló deliberadamente la nave espacial impactadora DART de media tonelada contra Dimorphos a aproximadamente 14.000 millas por hora.

Las 37 rocas de lanzamiento libre varían en tamaño de tres pies a 22 pies de ancho, según la fotometría del Hubble. Se están alejando del asteroide a poco más de media milla por hora, aproximadamente la velocidad de caminar de una tortuga gigante. La masa total en estas rocas detectadas es aproximadamente el 0,1% de la masa de Dimorphos.

Lo más probable es que las rocas no sean piezas destrozadas del diminuto asteroide causado por el impacto. Ya estaban dispersos por la superficie del asteroide, como es evidente en la última imagen de primer plano tomada por la nave espacial DART solo dos segundos antes de la colisión, cuando estaba a solo siete millas sobre la superficie.

Hace mucho tiempo, Dimorphos pudo haberse formado a partir del material arrojado al espacio por el asteroide más grande Didymos. El cuerpo padre puede haber girado demasiado rápido o podría haber perdido material de una colisión con otro objeto, entre otros escenarios. El material expulsado formó un anillo que gravitacionalmente se unió para formar Dimorphos. Esto lo convertiría en una pila de escombros rocosos que se mantienen unidos por una atracción de gravedad relativamente débil. Por lo tanto, el interior probablemente no sea sólido, sino que tiene una estructura más parecida a un racimo de uvas.

No está claro cómo se levantaron las rocas de la superficie del asteroide. Podrían ser parte de un penacho de eyección que fue fotografiado por el Hubble y otros observatorios. O una onda sísmica del impacto puede haber sacudido el asteroide, como golpear una campana con un martillo, sacudiendo los escombros de la superficie.

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