Hubble captura una galaxia medusa a la deriva

La galaxia medusa JW39 cuelga serenamente en esta imagen del Telescopio Espacial Hubble de la NASA / ESA. Crédito: ESA / Hubble & NASA, M. Gullieuszik y el equipo GASP

La galaxia medusa JW39 cuelga serenamente en esta imagen del Telescopio Espacial Hubble de la NASA / ESA. Esta galaxia se encuentra a más de 900 millones de años luz de distancia en la constelación de Coma Berenices y es una de varias galaxias medusas que Hubble ha estado estudiando en los últimos dos años.

A pesar de la apariencia serena de esta galaxia medusa, está a la deriva en un entorno ferozmente hostil: un cúmulo de galaxias. En comparación con sus contrapartes más aisladas, las galaxias en los cúmulos de galaxias a menudo están distorsionadas por la atracción gravitacional de los vecinos más grandes, que pueden torcer las galaxias en una variedad de formas. 

Si eso no fuera suficiente, el espacio entre las galaxias en un cúmulo también está impregnado de un plasma extremadamente caliente conocido como el medio intracúmulo. Si bien este plasma es extremadamente tenue, las galaxias que se mueven a través de él lo experimentan casi como nadadores que luchan contra una corriente, y esta interacción puede despojar a las galaxias de su gas de formación estelar.

Esta interacción entre el medio intracúmulo y las galaxias se llama despojo de presión de ariete y es el proceso responsable de los zarcillos de arrastre de esta galaxia de medusas. A medida que JW39 se movía a través del cúmulo, la presión del medio intracúmulo eliminó el gas y el polvo en largas cintas de formación estelar que ahora se extienden lejos del disco de la galaxia.

Los astrónomos que utilizaron la Cámara de Campo Amplio 3 del Hubble estudiaron estos zarcillos de arrastre en detalle, ya que son un entorno particularmente extremo para la formación estelar. Sorprendentemente, encontraron que la formación estelar en los «tentáculos» de las galaxias medusas no era notablemente diferente de la formación estelar en el disco de galaxias.



Paco Gil
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