Ayuda a descubrir los sonidos del espacio creados por HARP

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Cuando las partículas solares golpean la magnetosfera, pueden hacer que las líneas del campo magnético y el plasma alrededor de la Tierra vibren como las cuerdas pulsadas de un arpa, produciendo ondas de frecuencia ultrabaja.Créditos: Martin Archer (Imperial College London)/Emmanuel Masongsong (UCLA)/NASA

El entorno magnético de la Tierra está lleno de una sinfonía de sonido que no podemos escuchar. En todo nuestro planeta, las ondas de frecuencia ultrabaja componen una opereta cacofónica que retrata la dramática relación entre la Tierra y el Sol.

Ahora, un nuevo proyecto de ciencia ciudadana financiado por la NASA llamado HARP, o Heliophysics Audified: Resonances in Plasmas, ha convertido esas ondas que alguna vez no se escucharon en crujidos y silbidos audibles. Las primeras pruebas ya han hecho hallazgos sorprendentes, y los científicos ciudadanos pueden unirse al viaje de la exploración espacial sónica para descifrar las vibraciones cósmicas que ayudan a cantar la canción del Sol y la Tierra.

«Lo que más me emociona del proyecto HARP es la capacidad de los científicos ciudadanos para hacer nuevos descubrimientos en la investigación heliofísica a través del análisis de audio», dijo el investigador principal del proyecto, Michael Hartinger, heliofísico del Instituto de Ciencias Espaciales en Colorado. «Necesitamos su ayuda para comprender patrones complejos en el entorno espacial cercano a la Tierra».

Entre la Tierra y el Sol, el espacio no está realmente vacío, sino que está lleno de una sopa de partículas cargadas llamadas plasma. Este plasma proviene del Sol, bombeado en una corriente constante llamada viento solar y esporádicamente expulsado en erupciones solares explosivas. Cuando este plasma solar golpea la Tierra, hace que las líneas del campo magnético y el plasma alrededor de la Tierra vibren como las cuerdas pulsadas de un arpa, produciendo ondas de frecuencia ultrabaja.

En 2007, la NASA lanzó cinco satélites para volar a través del «arpa» magnético de la Tierra, su magnetosfera, como parte de la misión THEMIS (Time History of Events and Macroscale Interactions during Substorms). Desde entonces, THEMIS ha estado recopilando una gran cantidad de información sobre las ondas de plasma a través de la magnetosfera de la Tierra.

«THEMIS puede tomar muestras de todo el arpa», dijo Hartinger, «y ha estado ahí durante mucho tiempo, por lo que ha recopilado muchos datos».

Sin embargo, las frecuencias de las ondas que mide THEMIS son demasiado bajas para que nuestros oídos las escuchen. Así que el equipo de HARP los aceleró para convertirlos en ondas de sonido. Mediante el uso de una herramienta interactiva desarrollada por el equipo, puede escuchar estas ondas y seleccionar características interesantes que escucha en los sonidos.

«El proceso de identificación de nuevas características a través de la escucha profunda se siente un poco como la búsqueda del tesoro», dijo Robert Alexander, miembro del equipo HARP de Auralab Technologies en Michigan. «Estoy emocionado de que las personas de todo el mundo prueben esta experiencia a través del proyecto HARP».

Según el equipo, los humanos a menudo son mejores para detectar patrones de onda interesantes de oído que de ojo, e incluso pueden hacerlo mejor que las computadoras para identificar patrones complejos que surgen durante eventos solares extremos.

«El sentido humano del oído es una herramienta increíble», dijo Martin Archer, miembro del equipo de HARP del Imperial College de Londres. «Estamos esencialmente entrenados desde el nacimiento para reconocer patrones y seleccionar diferentes fuentes de sonido. Podemos hacer de forma innata un análisis que supera incluso a algunos de nuestros algoritmos informáticos más avanzados».

HARP se inspiró en un proyecto de sonificación anterior dirigido por Archer llamado MUSICS (Magnetospheric Undulations Sonified Incorporando Científicos Ciudadanos). Cuando Archer pidió a los estudiantes de secundaria en Londres que escucharan datos sonificados (mediciones convertidas en sonido) de los satélites de la Asociación Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA), identificaron un nuevo patrón de ondas de plasma relacionado con las tormentas solares.

«Los estudiantes de secundaria de Londres pudieron detectar un patrón complejo pero repetible en el sonido que los métodos automatizados omitieron», dijo Hartinger. «HARP llevará esto a un nuevo nivel trabajando con un conjunto de datos mucho más grande de la misión THEMIS de la NASA y con una audiencia en línea mucho mayor».

Hay una ventaja en tener un grupo amplio y diverso de personas que escuchan los sonidos, dice el equipo.

«Todos escuchan el mundo de manera diferente», explicó Emmanuel Masongsong, de la Universidad de California en Los Ángeles, quien es miembro del equipo HARP y miembro de la misión THEMIS de la NASA. «Cada participante reaccionará de manera única a las vibraciones en el espacio. Lo que una persona ignora, otra puede sentirse atraída de inmediato. Queremos que la gente descubra cosas que nunca consideramos, o que los algoritmos informáticos no serían capaces de detectar. ¡Así es como se hacen los descubrimientos!»

Las investigaciones preliminares con HARP ya han comenzado a revelar características inesperadas, como lo que el equipo llama un «arpa inversa»: frecuencias que cambian de manera opuesta a lo que los científicos anticiparon.

«HARP tiene el potencial de encontrar cosas que no esperábamos, lo cual es realmente emocionante», dijo Archer.

HARP también podría proporcionar información sobre fenómenos que otros científicos ciudadanos de la NASA han encontrado, como los sonidos escuchados por los operadores de radio aficionados que participan en el proyecto HamSCI, o las auroras ondulatorias examinadas a través del proyecto Aurorasaurus.

«La sonificación de datos brinda a los seres humanos la oportunidad de apreciar la música natural del cosmos», dijo Alexander. «Estamos escuchando sonidos que están literalmente fuera de este mundo, y para mí eso es lo mejor después de flotar en un traje espacial».

Para comenzar a explorar estos sonidos, visite el sitio web de HARP.

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