Webb confirma su primer exoplaneta: LHS 475 b en la constelación de Octans

Exoplaneta LHS 475 b y su estrella (Ilustración). ESA

Los investigadores han confirmado la presencia de un exoplaneta, un planeta que orbita otra estrella, utilizando el Telescopio Espacial James Webb de la NASA / ESA / CSA por primera vez. Formalmente clasificado como LHS 475 b, el planeta es casi exactamente del mismo tamaño que el nuestro, registrando el 99% del diámetro de la Tierra.

El equipo de investigación está dirigido por Kevin Stevenson y Jacob Lustig-Yaeger, ambos del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins en Laurel, Maryland. El equipo eligió observar este objetivo con Webb después de revisar cuidadosamente los datos del Satélite de Sondeo de Exoplanetas en Tránsito (TESS) de la NASA que insinuaron la existencia del planeta. El Espectrógrafo de Infrarrojo Cercano de Webb (NIRSpec) capturó el planeta fácil y claramente con solo dos observaciones de tránsito. «No hay duda de que el planeta está allí. Los datos prístinos de Webb lo validan», dijo Lustig-Yaeger. «El hecho de que también sea un planeta pequeño y rocoso es impresionante para el observatorio», agregó Stevenson.

«Estos primeros resultados observacionales de un planeta rocoso del tamaño de la Tierra abren la puerta a muchas posibilidades futuras para estudiar atmósferas de planetas rocosos con Webb», coincidió Mark Clampin, director de la División de Astrofísica en la sede de la NASA en Washington. «Webb nos está acercando cada vez más a una nueva comprensión de los mundos similares a la Tierra fuera del Sistema Solar, y la misión apenas está comenzando».

Entre todos los telescopios operativos, solo Webb es capaz de caracterizar las atmósferas de exoplanetas del tamaño de la Tierra. El equipo intentó evaluar lo que hay en la atmósfera del planeta mediante el análisis de su espectro de transmisión. Aunque los datos muestran que este es un planeta terrestre del tamaño de la Tierra, aún no saben si tiene atmósfera. «Los datos del observatorio son hermosos», dijo Erin May, también del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins. «El telescopio es tan sensible que puede detectar fácilmente una variedad de moléculas, pero aún no podemos sacar conclusiones definitivas sobre la atmósfera del planeta».

Aunque el equipo no puede concluir lo que está presente, definitivamente pueden decir lo que no está presente. «Hay algunas atmósferas de tipo terrestre que podemos descartar», explicó Lustig-Yaeger. «No puede tener una atmósfera espesa dominada por metano, similar a la de la luna Titán de Saturno«.

El equipo también señala que si bien es posible que el planeta no tenga atmósfera, hay algunas composiciones atmosféricas que no se han descartado, como una atmósfera de dióxido de carbono puro. «Contraintuitivamente, una atmósfera 100% de dióxido de carbono es mucho más compacta que se vuelve muy difícil de detectar», dijo Lustig-Yaeger. Se requieren mediciones aún más precisas para que el equipo distinga una atmósfera de dióxido de carbono puro de ninguna atmósfera. Los investigadores están programados para obtener espectros adicionales con próximas observaciones este verano.

Webb también reveló que el planeta es unos cientos de grados más cálido que la Tierra, por lo que si se detectan nubes, puede llevar a los investigadores a concluir que el planeta se parece más a Venus, que tiene una atmósfera de dióxido de carbono y está perpetuamente envuelto en nubes gruesas. «Estamos a la vanguardia del estudio de exoplanetas pequeños y rocosos», dijo Lustig-Yaeger. «Apenas hemos comenzado a arañar la superficie de cómo podrían ser sus atmósferas».

Los investigadores también confirmaron que el planeta completa una órbita en solo dos días, información que fue revelada casi instantáneamente por la curva de luz precisa de Webb. Aunque LHS 475 b está más cerca de su estrella que cualquier planeta de nuestro sistema solar, su estrella enana roja tiene menos de la mitad de la temperatura del Sol, por lo que los investigadores proyectan que todavía podría tener una atmósfera.

Los hallazgos de los investigadores han abierto las posibilidades de identificar planetas del tamaño de la Tierra que orbitan estrellas enanas rojas más pequeñas. «Esta confirmación del planeta rocoso destaca la precisión de los instrumentos de la misión», dijo Stevenson. «Y es solo el primero de muchos descubrimientos que hará». Lustig-Yaeger estuvo de acuerdo. «Con este telescopio, los exoplanetas rocosos son la nueva frontera».

LHS 475 b está relativamente cerca, a sólo 41 años luz de distancia, en la constelación de Octans.

Exoplaneta LHS 475 b (Ilustración). ESA

Paco Gil
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