Sentinel-1 y el glaciar Thwaites en la Antártida, con suficiente hielo para elevar el nivel global del mar 60 cm

Thwaites Ice Tongue from Sentinel 2 article
Lengua de hielo de Thwaites de Sentinel-2. ESA

Un artículo publicado en Nature Geoscience describe cómo el desarrollo de la ESA de los satélites Copernicus Sentinel-1 y las imágenes de radar de apertura sintética de rutina de la Antártida costera, junto con un novedoso algoritmo de inteligencia artificial, han proporcionado una herramienta de glaciología con capacidad de ciencia forense.

Los autores del artículo, un equipo de científicos de la Universidad de Leeds y la Universidad de Bristol en el Reino Unido, desarrollaron un algoritmo de IA, originalmente utilizado para identificar células en imágenes de microscopio, para detectar grietas que se forman en el hielo en las imágenes de radar de Sentinel-1 de la lengua de hielo del glaciar Thwaites, como se muestra en la animación a continuación.

Las grietas, o grietas que se abren en la masa de hielo en movimiento, son indicadores de tensiones que se acumulan en el glaciar.

Thwaites es una parte particularmente importante de la capa de hielo antártica porque contiene suficiente hielo para elevar el nivel global del mar en alrededor de 60 cm y muchos consideran que corre el riesgo de una rápida retirada, amenazando a las comunidades costeras de todo el mundo.

Este nuevo uso de la inteligencia artificial permitirá a los científicos monitorear y modelar con mayor precisión los cambios en este importante glaciar.

La investigación se centró en una parte del sistema glaciar donde el hielo fluye hacia el mar y comienza a flotar, un punto conocido como la línea de conexión a tierra. Forma el comienzo de la plataforma de hielo oriental de Thwaites y la lengua de hielo occidental del glaciar Thwaites, que también es una plataforma de hielo.

A pesar de ser pequeño en comparación con el tamaño de todo el glaciar, los cambios en las plataformas de hielo podrían tener implicaciones de gran alcance para todo el sistema glaciar y el futuro aumento del nivel del mar.

Los científicos querían saber si era más probable que ocurrieran grietas o fracturas en el glaciar con cambios en la velocidad del flujo de hielo.

Usando el aprendizaje automático, los investigadores enseñaron a una computadora a mirar imágenes de radar de la misión Copernicus Sentinel-1 e identificar cambios en la última década.

El radar para todo clima de Sentinel-1 permite a los científicos rastrear el movimiento del hielo y mirar a través de la capa de nieve para revelar la apariencia de piel de cocodrilo de la lengua del glaciar Thwaites, que normalmente está oculta a la vista.

El análisis reveló que en los últimos seis años, la lengua de hielo del glaciar Thwaites se ha acelerado y ralentizado dos veces, alrededor del 40% cada vez, de 4 km al año a 6 km al año antes de disminuir. Este es un aumento sustancial en la magnitud y frecuencia del cambio de velocidad en comparación con los registros anteriores.

El estudio encontró una compleja interacción entre la formación de grietas y la velocidad del flujo de hielo. Cuando el flujo de hielo se acelera o disminuye, es probable que se formen más grietas. A su vez, el aumento de las grietas hace que el hielo cambie de velocidad a medida que se altera la fricción entre el hielo y la roca subyacente.

Anna Hogg, glacióloga de la Universidad de Leeds, dijo: «Tradicionalmente se cree que los cambios dinámicos en las plataformas de hielo ocurren en escalas de tiempo de décadas a siglos, por lo que fue sorprendente ver que este enorme glaciar se acelera y ralentiza tan rápidamente.

Glaciares Thwaites y Pine Island en la Antártida Occidental. ESA

Paco Gil
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