Webb atrapa un reloj de arena ardiente mientras se forma una nueva estrella

Protostar L1527 article
Protostar L1527, imagen de NIRCam

La protoestrella en sí está oculta a la vista dentro del «cuello» de esta forma de reloj de arena. Un disco protoplanetario de borde se ve como una línea oscura a través de la mitad del cuello. La luz de la protoestrella se filtra por encima y por debajo de este disco, iluminando las cavidades dentro del gas y el polvo circundantes.

Las características más frecuentes de la región, las nubes azules y naranjas, delinean las cavidades creadas a medida que el material se dispara lejos de la protoestrella y choca con la materia circundante. Los colores en sí se deben a las capas de polvo entre Webb y las nubes. Las áreas azules son donde el polvo es más delgado. Cuanto más gruesa es la capa de polvo, menos luz azul puede escapar, creando bolsas de color naranja.

Webb también revela filamentos de hidrógeno molecular que han sido impactados cuando la protoestrella expulsa material lejos de ella. Los choques y la turbulencia inhiben la formación de nuevas estrellas, que de otro modo se formarían en toda la nube. Como resultado, la protoestrella domina el espacio, tomando gran parte del material para sí misma.

A pesar del caos que L1527 está causando, sólo tiene unos 100.000 años, un cuerpo relativamente joven. Dada su edad y su brillo en luz infrarroja lejana, L1527 se considera una protoestrella de clase 0, la etapa más temprana de la formación estelar. Protoestrellas como éstas, que todavía están envueltas en una nube oscura de polvo y gas, tienen un largo camino por recorrer antes de convertirse en estrellas de pleno derecho. L1527 aún no genera su propia energía a través de la fusión nuclear del hidrógeno, una característica esencial de las estrellas. Su forma, aunque en su mayoría esférica, también es inestable, tomando la forma de un pequeño, caliente e hinchado grupo de gas en algún lugar entre el 20% y el 40% de la masa de nuestro Sol.

A medida que una protoestrella continúa acumulando masa, su núcleo se comprime gradualmente y se acerca a la fusión nuclear estable. La escena que se muestra en esta imagen revela que L1527 está haciendo precisamente eso. La nube molecular circundante está formada por polvo denso y gas que se atraen hacia el centro, donde reside la protoestrella. A medida que el material cae, gira en espiral alrededor del centro. Esto crea un disco denso de material, conocido como disco de acreción, que alimenta material a la protoestrella. A medida que gana más masa y se comprime aún más, la temperatura de su núcleo aumentará, alcanzando finalmente el umbral para que comience la fusión nuclear.

El disco, visto en la imagen como una banda oscura frente al centro brillante, es aproximadamente del tamaño de nuestro Sistema Solar. Dada la densidad, no es inusual que gran parte de este material se agrupe: los comienzos de los planetas. En última instancia, esta vista de L1527 proporciona una ventana a cómo se veían nuestro Sol y nuestro Sistema Solar en su infancia.

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