Una enorme tormenta solar golpea al Solar Orbiter en el sobrevuelo de Venus

Solar Orbiter Venus flyby pillars
Solar Orbiter Venus flyby pillars

El 30 de agosto, una gran eyección de masa coronal se disparó desde el Sol en dirección a Venus. No mucho después, la tormenta llegó al segundo planeta desde el Sol. A medida que los datos continúan llegando de Solar Orbiter, este ataque revela por qué el monitoreo «in situ» del clima espacial y sus efectos en los cuerpos y naves espaciales del Sistema Solar son tan importantes.

Afortunadamente, no hubo efectos negativos en la nave espacial, ya que el observatorio solar de la ESA-NASA está diseñado para resistir y, de hecho, medir los arrebatos violentos de nuestra estrella. Las eyecciones de masa coronal tienen una tendencia a erosionar la atmósfera de Venus, despojando a los gases a medida que pasan.

Solar Orbiter está a un cuarto del camino a través de su misión de una década para observar el Sol de cerca y echar un vistazo a sus misteriosos polos. Su órbita fue elegida para estar en estrecha resonancia con Venus, lo que significa que regresa a la vecindad del planeta cada pocas órbitas para usar su gravedad para alterar o inclinar su órbita. 

Este tercer sobrevuelo de Venus tuvo lugar el domingo a las 01:26 UTC, cuando Solar Orbiter pasó a 12 500 km del centro del planeta, que está a unos 6.000 km de su «superficie» gaseosa. En otras palabras, pasó una distancia de la mitad del ancho de la Tierra. 

Su distancia de Venus, el ángulo de aproximación y la velocidad se planificaron meticulosamente para obtener el efecto exacto deseado de la gran atracción gravitacional del planeta, acercándolo más que nunca al Sol. 

«El enfoque cercano fue exactamente según lo planeado, gracias a una gran cantidad de planificación de nuestros colegas en Dinámica de Vuelo y el cuidado diligente del Equipo de Control de Vuelo», explica Jose-Luis Pellon-Bailon, Gerente de Operaciones de Solar Orbiter. 

«Al intercambiar ‘energía orbital’ con Venus, Solar Orbiter ha utilizado la gravedad del planeta para cambiar su órbita sin la necesidad de masas de combustible costoso. Cuando regrese al Sol, el acercamiento más cercano de la nave espacial será de unos 4,5 millones de kilómetros más cerca que antes». 

Los datos transmitidos a casa desde que Solar Orbiter se encontró con la tormenta solar muestran cómo cambió su entorno local a medida que la gran CME pasaba. Mientras que algunos instrumentos tuvieron que ser apagados durante su acercamiento cercano a Venus, con el fin de protegerlos de la luz solar perdida reflejada en la superficie del planeta, los instrumentos «in situ» de Solar Orbiter permanecieron encendidos, registrando entre otras cosas un aumento en las partículas energéticas solares.

The Sun Earth connection article

Las partículas, en su mayoría protones y electrones, pero también algunos átomos ionizados como el helio, son emitidos por el Sol todo el tiempo. Cuando se disparan destellos y eyecciones de plasma particularmente grandes desde el Sol, estas partículas son recogidas y transportadas con ellas, aceleradas a velocidades casi relativistas. Son estas partículas las que representan un riesgo de radiación para los astronautas y las naves espaciales.

Mejorar nuestra comprensión de las CME y rastrear su progreso a medida que avanzan por el Sistema Solar es una gran parte de la misión de Solar Orbiter. Al observar las CME, el viento solar y el campo magnético del Sol, los diez instrumentos científicos de la nave espacial están proporcionando una nueva visión de cómo funciona el ciclo de 11 años de actividad solar. En última instancia, estos hallazgos nos ayudarán a predecir mejor los períodos de clima espacial tormentoso y proteger al planeta Tierra de los violentos estallidos del Sol.

SOHO captures coronal mass ejection blasting from the Sun s far side in the direction of Venus article

Esta reciente CME ilustra una dificultad en las observaciones del clima espacial. Como se ve en este metraje de SOHO, un «halo completo» es visible cuando una CME viene directamente a la Tierra, o en este caso se aleja directamente, desde el «lado opuesto» del Sol.

Determinar si las eyecciones de masa coronal están llegando hacia la Tierra o alejándose es complicado cuando se ven desde la Tierra, porque en ambos casos parece estar expandiéndose. Uno de los muchos beneficios de la próxima misión Vigil es que al combinar las imágenes tomadas desde la dirección de la Tierra y la posición de Vigil en el «lado» del Sol, el quinto punto de Lagrange, distinguir entre una tormenta que se aproxima o que se va será fácil y confiable.

El Sol ejerce su influencia sobre todos los cuerpos del Sistema Solar. Es la razón por la que ninguna vida podría sobrevivir en los planetas interiores, las temperaturas son demasiado calientes y sus atmósferas han sido despojadas hace mucho tiempo.

A medida que nos aventuramos de la Tierra a la Luna, es vital que entendamos cómo el clima espacial puede afectar a los cuerpos humanos, los robots, los sistemas de comunicación y las plantas y los animales.

Además de una serie de herramientas para comprender el efecto del Sol en la infraestructura de la Tierra, la Red de Servicios meteorológicos espaciales de la ESA actualmente alerta a los equipos que vuelan misiones en todo el Sistema Solar del clima espacial extremo, con pronósticos para Mercurio, Venus y Marte disponibles gratuitamente a través del Portal de la Red y Júpiter en camino.

«Recopilar datos sobre eventos como este es crucial para comprender cómo surgen, mejorando nuestros modelos de clima espacial, pronósticos y sistemas de alerta temprana», explica Alexi Glover, Coordinador del Servicio de Meteorología Espacial de la ESA.

«Solar Orbiter nos brinda una excelente oportunidad para comparar nuestros pronósticos con observaciones reales y probar qué tan bien funcionan nuestros modelos y herramientas para estas regiones».

ESA

Paco Gil
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